Leone

Contini

Firenze, 1976

Bottlegourd Bochoy Ballet | Khoj, New Delhi 2014

Bottlegourd Bochoy Ballet, Khoj, New Delhi 2014
Courtesy: the Artist

My search started near the archaeological ruins of Satpula, a pre-Mogul dam. The ruins are the evidence of a huge "welfare" strength, based on water as a strategic and political crucial component. The water collected by the dam was in fact used to develop agricultural activities and provide food security. At nowadays water, agriculture and food security are still tied together, but in a very different way. The stream than was once at the core of such a huge infrastructural project lost its original name together with its identity: it is in fact merely called "drain"; And this “drain” is part of a complex system of rivers and artificial canals, often buried under the surface of the city, and used as garbage dump. This reticular structure coveys the main catchments of Delhi into the Yamuna River: the Yamuna banks, a crucial component of the food supplying in Delhi, are therefore extremely polluted.

A down-stream journey brought me to the merging point of the drain and Yamuna. But my journey was also metaphorically up stream, in the denied past of the drain. Driven by a local historian, I engaged into a sort of archaeology of naming processes regarding this drain, and possible counter-representations. Chiragh-e-Dehli was the nickname of the Sufi Saint Sheikh Naseer-Ud-Din and so the stream associated with him was known as Chiragh Dehli Nala. The water of this stream was regarded as sacred both by Muslims and Hindus. It was collected in jars and was considered to have healing properties. The loss of its name, together with its historical and religious identity, is both connected with the eradication of the local Muslim population with the 1947 partition and with the subsequent chaotic growth of illegal colonies along the stream. But a bigger eradication is still in process, in the form of a “drainisation”, and therefore burial, of Delhi’s water catchments, including Chiragh Dilli Nala. And The invisibilisation, denial and destruction of Delhi’s water system has progressed far, to a very advanced stage.

The merging point of Chirag Dilli Nala and Yamuna is a beautiful but very corrupted farming landscape, here I collected several vegetables, especially bottle gourd, that are very familiar to me, under the southern Italian dialectal name cucuzza. The vegetables looked nice but I was concerned with their possible invisible corruption: I sent them to a chemical laboratory in order to search for the possible presence of heavy metals. But my up-stream search also brought me to Majnu-Ka-Tilla, a Tibetan refugee camp, where water activists carried a vast - and quite dramatic - survey on locally farmed vegetables. Here, on the riverbank, local peasants have been trained by Tibetans to farm Chinese vegetables, familiar to them (and to me), but named differently. The vegetable internationally known as bokchoy is very popular here, and is named pesa, while in my neighbourhood in Tuscany it is called xiang gu cai by Wenzhounese migrants. Uncontrolled denominations. In Majnu-Ka-Tilla this small vegetable means many things at the same time: an umbilical cordon with the lost motherland, a geopolitical paradox and a surreal genetic journey of Brassica Rapa Chinensis back to its roots. This vegetable is in fact the outcome of a secular process of domestication, started about 900 hundred years ago from the possibly native Indian Brassica Rapa, while the vegetable started a slow migration-transition from the Sub-Continent to China. Like for the bottle gourd, I also checked the bokchoy, searching for invisible poisons.

After a tasting of Sicilian lauki and Tuscan-Chinese bokchoy recipes, the result of the tests was made public to the audience. 

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Il punto di partenza di questo progetto sono le rovine di Satpula, un sito archeologico costituito da un’imponente diga, che durante il periodo pre-Mogul fu elemento centrale di una “politica dell’acqua” estremamente efficace. La diga creo? infatti agricoltura e “sicurezza alimentare” in ampie aree desertiche nella zona di Delhi. Cosa rimane oggi di questa “intelligenza idrica”? il principale corso d’acqua del bacino idrico di Satpula e? oggi chiamato semplicemente drain, fogna, ed e? imminente il suo interramento, la sua eliminazione dal paesaggio urbano. La mia ricerca e? stata un viaggio a ritroso, una sorta di scavo archeologico nella stratigrafia dei nomi di questo corso d’acqua, in cerca di una dignita? perduta. Il torrente infatti era legato a un Sufi molto noto nel Sub-Continente Indiano, vissuto nel 1300 e sepolto a poche centinaia di metri dalla diga. Per secoli il torrente fu chiamato con il suo soprannome, Chirag Dilli, la Lampada di Delhi. Chirag era considerato santo sia dai musulmani che dagli indu? e l’acqua del torrente che portava il suo nome era venerata come sacra e utilizzata per i suoi supposti poteri curativi. Questo fino alla partition del 1947 e alla deportazione in Pakistan di quasi tutta la popolazione Musulmana locale; da questo momento in poi il torrente e? progressivamente precipitato nella sua condizione attuale, anche a causa dell’inurbamento selvaggio di Delhi negli anni Cinquanta e Sessanta. Lo stesso e? accaduto per l’intera rete idrica della citta?, trasformata in un immenso sistema di acque altamente inquinate e ormai prive di qualunque forma di vita. L’indagine mi ha condotto nel punto di confluenza tra il torrente e il grande fiume Yamuna, le cui fertili rive sono indispensabili per la nutrizione di questa metropoli di 20 milioni di abitanti. Allo stesso tempo l’acqua che si riversa nel fiume da centinaia di fogne e scarichi industriali rende queste

pratiche di agricoltura urbana potenzialmente pericolose.
Durante un’azione collettiva che comprendeva un talk, oggetti, disegni e video, ho cucinato per il pubblico locale i bokchoy, verdure cinesi introdotte a Delhi da profughi tibetani negli anni Sessanta (ma coltivate da abili contadini indiani), e zucche chiamate in inglese
bottlegourd e lauki in Hindi, molto importanti nell’antica medicina ayurvedica. Le due verdure rappresentano gli estremi dell’alloctono e dell’autoctono, ma entrambe sono accomunate dal destino distopico di una mancata pianificazione idrica.
Solo al termine della performance ho reso noti i risultati delle analisi chimiche effettuate su questi vegetali, per testare l’eventuale presenza di metalli pesanti nei loro tessuti. Il pubblico, informato dell’imminente “rivelazione” (durante la performance era ben visibile una busta con dentro i risultati dei test di laboratorio), si e? diviso tra chi ha deciso di partecipare a un atto conviviale anche se potenzialmente rischioso e chi invece si e? astenuto. L’esperimento non ha fatto altro che materializzare il fantasma di una paura inespressa ma onnipresente nella quotidianita? degli abitanti di Delhi (e non solo), enfatizzando la condizione di fragilita? del nostro corpo, costantemente esposto a un nemico invisibile, che i nostri sensi non riescono a intercettare. 

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